Les secrets des animaux des glaces pour survivre en Antarctique

Un phoque sous la glace © Laurent Ballesta– expédition Wild-Touch Antarctica!

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Emmanuelle Grundmann

Comment braver le froid et le vent dans l’une des régions les plus inhospitalières du gobe ? Avec une température moyenne oscillant autour des -50°C, les terres du vaste continent blanc détiennent le record des plus froides sur Terre.
 
Le manchot empereur compte sur l’isolation particulièrement efficace de son plumage secondé par une épaisse couche de graisse. Les léopards des mers ou phoques de Weddell sont également très bien emmitouflés dans leur fourrure imperméable et leur épais panicule adipeux. Les mammifères marins doivent maintenir une température épidermique assez élevée pour empêcher que les tissus ne gèlent et ne subissent des dommages, et suffisamment basse pour éviter une dépense d’énergie trop importante. Chez ces animaux, le transfert de la chaleur entre la peau et le corps est assuré par un système circulatoire très bien réglé. Il y a une différence d’environ 24 °C entre la température interne de leur corps et celle de leur peau.
 
Mais sous l’eau, si les températures sont moins extrêmes, elles n’en restent pas moins au-dessous de zéro. Comment faire pour ne pas congeler lorsqu’on est un poisson ? Le secret réside dans un antigel ultra efficace. Mais les notothénioïdes, un important groupe de poissons, n’ont pas dans leur sang uniquement des protéines (contenant des sucres) empêchant  formation de cristaux qui déchireraient les parois des cellules et des vaisseaux sanguins. Les chercheurs ont découvert qu’ils étaient dépourvus d’hémoglobine rendant ainsi leur sang transparent.  En revanche leurs vaisseaux sanguins et leur cœur sont plus gros pour faciliter le transport de l’oxygène par simple diffusion, leur principal véhicule, l’hémoglobine étant absent. Pour couronner le tout, ils vivent au ralenti, autant de stratégies d’adaptations à ce froid polaire. 

RDV AU CINEMA LE 15 FEVRIER - L'EMPEREUR, un film de Luc Jacquet 

Antarctique

L'Antarctique parfois appelé continent austral ou continent blanc, est le continent le plus méridional de la Terre. Situé autour du  pôle Sud, il est entouré par l'océan Antarctique et bordé par les mers de Ross et de Wedell.

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